製藥企業強生公司(Johnson & Johnson,縮寫 J&J)於7月6日宣佈結核病藥物貝達喹啉(bedaquiline)的價格降到每天1.50美元(約港幣11元,較原來價格下降32%)。無國界醫生表示,這是令更多耐藥結核病(DR-TB)病人獲得救命藥物的重要一步,但藥物價格還應該進一步下降,並惠及更多國家。自2012年該藥上市以來,無國界醫生一直向強生施壓,並於去年與結核病病人及民間社會共同發起全球運動,敦促強生將其在低收入國家及一些中等收入國家的藥價降低一半以上至每天1美元,而120,707人早前簽署請願書,呼籲強生降價。
 
世界衛生組織建議主要以口服藥物貝達喹啉治療耐藥結核病,並取代需要每天注射、毒性更強及可能導致如耳聾等嚴重副作用的舊藥。鑒於2019冠狀病毒病疫情大流行,世界衛生組織進一步建議各國在保證病人能安全居家的情況下,可以全口服藥物如貝達喹啉進行治療,而不需病人到診所接受注射。目前許多國家沿用的仍是古老及耗時更久的耐藥結核病療法,病人需要在將近兩年的時間裡服用多達14,000顆藥丸,其中有8個月需要每天接受非常痛苦的藥物注射。
 
無國界醫生病者有其藥項目的結核病顧問烏斯特羅醫生(Dr Pilar Ustero)說:「隨著全球深受2019冠狀病毒病疫情影響,對耐藥結核病病人而言,獲得可負擔的貝達喹啉是當下迫切需求。那些必須注射的舊藥物不僅疼痛難忍,還會造成嚴重的副作用,還要求人們每天前往醫療設施,將增加他們感染2019冠狀病毒病的風險。隨著藥物價格降低,各國政府必須即時推擴使用貝達喹啉,將其列作耐藥結核病全口服治療的核心藥物。我們應分秒必爭,使結核病病人不用繼續受苦。」
 
強生公司對貝達喹啉的收費一直是各國推廣這種治療的最大障礙,尤其是貝達喹啉只是治療耐藥結核病所需的其中一種藥物。強生公司從美國及其他國家都吸納了大量納稅人資金研發該藥,無國界醫生和其他組織一直呼籲該公司降低藥物價格,以更多病人可獲得治療。由利物浦大學研究人員公佈的一項研究指出,貝達喹啉以每天0.25美元(不到2元港幣)的價格銷售仍可帶來盈利。
 
無國界醫生的愛滋病和結核病高級顧問林奇(Sharonann Lynch)說,「強生並非獨自研發這種藥物,貝達喹啉的研發得到了納稅人、非營利組織和慈善機構的大力支持——強生公司獲得了數億美元的公共投資,包括美國政府的撥款和各種財政激勵措施,而無國界醫生等提供治療的機構也為該藥物的研究作出了貢獻,強生公司在任何地方都不應該憑這種藥物開高價。」
 
現時新藥價比以往的最低價格低32%,新價適用於強生選定的國家名單,並與全球藥物機構(Global Drug Facility,GDF)頒布的採購承諾掛鈎。該組織由致力停止結核病的組織「Stop TB Partnership」管理,向中低收入國家供應結核病藥物。沒有循全球藥物機構購買藥物的國家,將不能以低價購藥,並將繼續承受強生公司或其俄羅斯商業夥伴「Pharmstandard」向獨立國家聯合體 ( Commonwealth of Independent States )收取的更高價格。例如,在俄羅斯聯邦,每天使用貝達喹啉需支付超過8美元的費用,遠高於降價後每天1.5美元的價格。
 
無國界醫生呼籲強生公司進一步降低價格,並向所有耐藥結核病高負擔的國家提供較低價格,拯救更多生命。
 
強生目前是貝達喹啉的唯一製造商,並已在大多數國家獲得藥物專利,從而控制銷售價格。強生的壟斷地位,阻礙印度和其他地方的製造商生產和供應可負擔仿制藥。儘管強生對貝達喹啉基礎化合物的專利將於2023年到期,但通過申請額外專利,將能延長對貝達喹啉的壟斷專利至2027年,從而「永續專利」。多個仿制藥製造商表示,2021年他們將有能力生產可負擔的仿制藥,但強生的專利阻止他們進入市場。無國界醫生一直呼籲強生不要在貝達喹啉上實施專利,並停止通過延長專利期限來鞏固其壟斷地位,以免阻礙有質量保證的仿製藥的供應。
 
無國界醫生病者有其藥項目政策倡議顧問多菲法特(Lara Dovifat)說,「在強生的總部和各地辦事處門外,我們與那些經歷痛苦的結核病病人聯起抗議,敦促強生降低救命藥物的價格,在未有價格更相宜的貝達喹啉仿制藥問世之時,我們敦促各國政府確保結核病病人得到現時最好的治療。今天的降價正是正確的一步。」
 
在全球,無國界醫生是提供結核病治療的其中一個最主要非政府組織,至今已有30年治療結核病的經驗,經常與各個國家的衛生部門合作,治療不同情況的病人,地點包括長期戰亂的地區丶城市貧民窟丶監獄丶難民營以及村落。截至2019年9月,無國界醫生在14個國家開設的相關項目中,超過2,000人已經獲得新藥治療,包括1,517人接受貝達喹啉治療,429人接受貝達喹啉和德拉馬尼(40多年來,又一個僅有的結核病新藥)組合療法。據估計,2018年全球有484,000人患上耐藥結核病,但其中只有32%獲得治療。
 
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